Para la familia y los amigos

Ultima actualización: 26 de abril, 2020

Si quieres leer más al respecto, puede visitar mi nuevo blog Con-ciencia, allí voy a seguir escribiendo sobre SARS-CoV-2, pero en un futuro empezaré a escribir sobre otros organismos y temas científicos que me apasionan. Así que esta será la última actualización de esta entrada.

En las últimas semanas hemos visto como el mundo está siendo afectado por el SARS-CoV-2 (nuevo coronavirus). El ente oficial en políticas de salud a nivel mundial (Organización Mundial de la Salud, OMS) ha declarado una pandemia, es decir, que ésta es una enfermedad que se contagia entre personas y que afecta a muchos países. Ahora es el momento de tratar de ayudarnos entre todos, esta no es la primera vez que hay pandemias, y algo se ha aprendido de las anteriores, por eso es importante no crear pánico y seguir las recomendaciones de los que saben del tema. Por favor, NO crean en toda la información que les llega, traten de mantenerse informados solo de las fuentes oficiales (por ejemplo, el Ministerio de Salud o el médico de su confianza), y no compartan información sin saber si es cierta, eso puede hacer más daño.

Como parte de mi responsabilidad social como científica en inmunología y microbiología, decidí escribir algunos puntos que espero puedan ayudarles a entender un poco sobre la pandemia. Trataré de usar lenguaje no técnico, pero si quieren más detalles me pueden preguntar y en la medida de lo posible les explicaré.

¿Qué es SARS-CoV-2?

SARS-CoV-2 es uno de muchos coronavirus que existen en la naturaleza, algunos infectan humanos y otros animales como murciélagos. Algunas veces (muy pocas), los coronavirus que infectan animales pueden infectar humanos y de ahí empezar a transmitirse entre personas. Muchos coronavirus, causan enfermedades respiratorias. En el caso de SARS-CoV-2 la enfermedad se llama COVID-19, del nombre en inglés.

Un virus es un organismo extremadamente pequeño que vive obligatoriamente dentro de las células de nuestro cuerpo. El virus tiene pocos componentes (Figura 1) que lo ayudan a entrar a esas células y a multiplicarse, de uno se crean muchos nuevos virus “hijos”.

Los componentes del virus incluyen a) material genético, que porta la información que se hereda a los virus hijos, así como el color de los ojos que usted heredó de su mamá. En el coronavirus se llama ARN; b) una envoltura de proteínas y de grasas que protege a estos genes cuando está fuera del cuerpo humano, por ejemplo, en la silla del bus o en los botones del ascensor.

SARS-CoV-2

Figura 1. Estructura básica del coronavirus SARS-CoV-2. Varios detalles fueron omitidos por claridad. Creado con Biorender.

¿Cómo se multiplica el SARS-CoV-2?

Coronavirus entrada

Figura 2. Entrada y multiplicación del virus en la célula. Esto es importante para entender como causan enfermedad, como se hace el diagnóstico, y como se puede tratar. Una vez el virus infecta una célula, el tendrá que producir muchas copias de su material genético y de cada una de sus proteínas. Toda la maquinaria requerida por el virus para este proceso, se encuentra al interior de las células que infecta. Creado con Biorender.

Los virus, incluyendo el SARS-CoV-2, necesitan las células para generar nuevos virus “hijos” y para protegerse del ambiente externo. Para entrar a las células (que sería como la casa), el virus tiene una llave (proteínas que lo envuelven) que usa para abrir la chapa de la puerta (receptor). Recientemente, se encontró que SARS-CoV-2 entra a las células de los pulmones usando un receptor llamado ACE2, así el estudio de la unión del virus y el receptor puede servir para saber porque el virus ataca y daña los pulmones, pero esto será en un futuro. Aún hay muchos estudios por hacer y es posible que en estos se encuentren otras posibles receptores o puertas de entrada, como algunas investigaciones científicas han sugerido en las últimas semanas.

Cuando el virus está dentro de la célula, tiene que sacar “copias” de su material genético y producir una gran cantidad de proteínas para ensamblar nuevos virus (Figura 2). Esto lo hace usando los materiales y la maquinaria de la célula que está invadiendo. En un punto dado, hay demasiados virus en las células y estos salen para repetir el ciclo en otra célula sana. En general se considera que el virus consume una alta cantidad de energía de la célula, pero en el caso de SARS-CoV-2 no se sabe cuanta es o cuantos nuevos virus salen a invadir otras células. Para hacerse una idea, se puede tomar el caso del virus de la gripa, llamado influenza, el cual genera 6.000 virus hijos por cada célula invadida, consumiendo menos del 5% de la energía de esta. Otros virus, consumen más energía (>30%), pero generan menos virus hijos (200 nuevos), porque agotan los recursos de la célula más rápidamente. Este puede ser el caso del SARS-CoV-2, el cual no ha estado mucho tiempo con los humanos, y por tanto no se adaptado lo suficientemente bien a los humanos, como el virus de la gripa. Esta falta de adaptación del SARS-CoV-2 podría explicar parcialmente el daño tan severo que causa al humano.

¿Puedo matar el virus?

En sentido estricto, no es posible matar el virus, porque no es un organismo vivo. Pero si podemos desintegrarlo, separar sus componentes y por tanto ya no será capaz de infectar nuestras células o las de otros animales.

Como les decía mas arriba, el virus es una estructura simple que lo hace frágil. Su protección es una envoltura de proteínas y de grasas. Estas grasas puedes ser removidas fácilmente usando jabón (Figure 3). Funciona de forma similar a cuando usted tiene un sartén con aceite, aplica jabón con una esponja, enjuaga y la grasa se va. Si hace el ensayo con solo agua, la grasa no quita, pero si hace mucha espuma y la restriega por varios segundos, el sartén queda limpio y listo para usar de nuevo.

Ya ven porqué es tan importante lavarse muy bien las manos con agua y jabón por 20 segundos o más. Y si es con agua tibia, hace más espuma y será más efectivo. Así que esa recomendación que parece tan simple, tiene un impacto grandísimo en disminuir el chance de infectarnos, no solo con coronavirus, esto también funciona con otros virus parecidos y con bacterias. Recuerda que te debes frotar muy bien ambas manos, para remover cualquier suciedad.

SARS-CoV-2 jabon

Figura 3. Virus más jabón nos da como resultado pedazos de virus que ya no son capaz de infectarnos.

Además del efecto del jabón, otras condiciones como temperatura y humedad pueden favorecer su desintegración. Por ejemplo, ambientes secos y calientes son malos para el virus y facilitan que se desintegre más fácil. Esto no elimina completamente la posibilidad de infección, pero si puede disminuir el número de infectados.

Cuando el jabón y el agua no estás disponibles, también puedes usar geles antibacteriales, de la misma forma que el jabón, es decir, cubriendo palmas, dedos y uñas. Revisa que el antibacterial contenga mínimo 60% alcohol. En la lista de componentes debe aparecer esta información, se puede llamar alcohol, etanol, o alcohol isopropílico. Estos funcionan desintegrando virus y bacterias que puedas tener en tus manos. Los antibacteriales que no tienen alcohol o con una cantidad menor de 60% no son efectivos. Si tienes que desinfectar superficies puedes usar alcohol antiséptico o blanqueador (hipoclorito, clorox, límpido, lejía).

¿Cómo se transmite el virus SARS-CoV-2?

Este es un virus que afecta vías respiratorias e infecta las células de los pulmones. Cuando son muchos virus multiplicándose las células estas mueren, liberando virus que infectan células sanas. Algunos de los virus quedan atrapados en el moco que rodea las vías respiratorias. Cuando toses o estornudas, por tu nariz y boca salen gotas de moco y saliva cargadas de virus que pueden alcanzar hasta los dos metros de distancia. Estas caen sobre las personas a tu alrededor o en las superficies, por ejemplo, en la mesa, en el computador, en tu celular, el asfalto, etc (Figure 4). Las gotas son difíciles de ver, se secan muy rápido y contaminan superficies, representando la estrategia más efectiva de transmisión viral. Por esta razón la recomendación de alejarse de otras personas al menos a dos metros de distancia.

Transmisión

Figura 4. Transmisión del virus. El virus que sale de la boca y nariz de un infectado contamina las superficies facilitando que la persona que las toque se infecte. Por eso es importante seguir las recomendaciones para evitar contagiarte. Creado con Biorender.

Es importante tener en cuenta, que una vez el virus sale de tu cuerpo, puede permanecer activo por largo tiempo en las superficies (horas o días, Figura 5). Así cuando alguien toca una superficie contaminada la probabilidad de infectarse es alta, ya que el virus se pega a la piel, como un velcro y una vez te tocas la cara, el virus se pasa de las manos a tu cara, y se adhiere a las mucosas de boca, ojos y nariz, logrando entrar a las vías respiratorias.

Por todo esto es tan importante cubrirse la cara cuando estornudas o tienes tos. Ten en cuenta que, si lo haces en tus manos y estas infectado sin saberlo, estas quedan contaminadas con saliva y moco que además protegen al virus. Y por tanto, puedes contaminar todo lo que toques. Así que tienes que lavarte las manos muy bien con agua y jabón, el antibacterial no funciona muy bien es estos casos.

¿Cuánto tiempo permanece el virus activo fuera de tu cuerpo?

Como ya mencioné, cuando toses o estornudas el virus sale de tu cuerpo. El tiempo que tarda el virus en desintegrarse depende del material en el que esté. Recientemente, un estudio reportó que SARS-CoV-2 puede estar activo entre 4 y 72 horas dependiendo del tipo de material en el cual se encuentre (Figura 5). Cuando se habla de virus viables, significa que son virus que pueden infectar células después de estar por varias horas en superficies que estaban contaminadas y no se habían limpiado o desinfectado. En estudios con otros coronavirus primos del SARS-CoV-2, se encontró que estos permanecen viables por 4 días en madera, vidrio y papel. Gracias a estos estudios ahora sabemos más de estos virus. Es por esta razón que los países están aplicando medidas para tratar de controlar la propagación del virus y disminuir el número de personas contagiadas. Por ejemplo, la desinfección de buses, metros y calles con hipoclorito de sodio al 5.5%.

superficies

Figura 5. Tiempo que SARS-CoV-19 permanece viable en superficies. Esto fue reportado en un estudio reciente (Marzo 17, 2020), y fue evaluado a 21°C-23°C y 65% humedad relativa. Fuente: NEJM 2020.DOI: 10.1056/NEJMc2004973

Como sabrás, todo el tiempo nos están dando recomendaciones para evitar infectarnos, todas estas tienen una razón, por favor aplícalas:

  • Si estás enfermo quédate en casa, o serás la fuente de infección para muchos.
  • Evitar contacto con personas enfermas.
  • Bañarte después de llegar de la calle.
  • Lavarse las manos muy bien con agua y jabón.
  • Quitarse la ropa y los zapatos cuando llegas de la calle, los virus pueden estar pegados a las suelas o a tu pantalón.
  • Desinfectar las bolsas del mercado.
  • Limpiar el celular y las gafas.

Si estoy infectado, ¿a cuántos más puedo infectar? 

Empecemos por decir que el estudio y descripción de las enfermedades en una población son hechos desde la epidemiología. Esta tiene en cuenta los patrones de la enfermedad que está siendo estudiada, es decir, el tiempo que tarda en aparecer o en la época del año en los que aparece; el lugar donde aparecen los casos; y el grupo de personas más afectadas o en mayor riesgo de enfermarse. Toda esta información sirve para conocer mejor la enfermedad y poder predecir que va ocurrir, por ejemplo, si la enfermedad aparece en otro país o en otro momento del año. Por tanto, también sirve para sugerir medidas que ayuden a controlar o disminuir los riesgos de infectarse o enfermarse. Los pronósticos que se hacen son basados en hechos y pueden cambiar en el tiempo si el comportamiento de la enfermedad cambia.

En epidemiología existe un valor llamado número básico de reproducción (R0 o R sub-cero) que indica cuantas personas son infectadas por cada persona que está infectada, lo cual permite calcular cuantos infectados habrá en un tiempo determinado. Este valor R0 cambia para cada enfermedad infecciosa, puede ser porque esta sea transmitida de persona a persona como el caso de COVID-19 o por un mosquito como el caso de dengue. En otras palabras, es una medida de que tanto se transmite la enfermedad.

Por ejemplo, una persona con sarampión puede infectar a 18 personas más, mientras que una que tenga gripa infecta a 2 personas (Figura 6). En el caso de COVID-19, una persona infectada puede infectar 2 personas más, es decir, que después de un mes se calcula que esa persona infectará a 406 con los que se haya encontrado en su día a día. Sin embargo, estos números pueden cambiar en el tiempo según las medidas preventivas que se tomen. Además, el virus SARS-CoV-19 ha estado circulando por muy poco tiempo y todavía es necesario colectar más información para refinar estos datos.    

Ro SARS modified

Figura 6. Número básico de reproducción (R0). En rojo personas infectadas y en verde azul los no infectados.

 

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